Avis – L’assignation de Sweeping Weedmaps souligne que le gouvernement américain continue de surveiller l’industrie de la marijuana – Prix


Lorsque l’industrie de la marijuana aux États-Unis a appris qu’une assignation à comparaître devant un grand jury fédéral avait été signifiée au propriétaire de Weedmaps, Ghost Management Group, la nouvelle a été révélatrice pour de nombreux acteurs du secteur.

L’histoire, rapportée pour la première fois par MarketWatch au début du mois de mars, a noté que quelques sociétés de cannabis de premier plan ont également été identifiées dans la citation à comparaître Weedmaps.

Mais le rapport original sur la citation à comparaître n’a pas révélé l’identité de plusieurs autres sociétés californiennes légales renommées mentionnées dans le document, telles que Connected Cannabis, Puffy Delivery et Urbn Leaf. Marijuana Business Daily obtenu une copie de l’assignation.

La vaste demande d’informations de la citation à comparaître rappelle que le ministère américain de la Justice ne permettra pas à l’industrie de fonctionner sans contrôle – même après des années de croissance largement sans entraves à un moment où MJ reste illégale au niveau fédéral.

L’industrie voudra surveiller attentivement cette affaire parce que, comme la fermeture forcée de Sweet Leaf par les responsables de Denver en 2018, le développement de Weedmaps pourrait s’avérer être une étape importante, quel que soit le résultat.

Au total, près de 100 entreprises et particuliers de cannabis sont identifiés dans la citation à comparaître Weedmaps, y compris les employés de l’entreprise, les dirigeants, divers investisseurs et d’autres dans l’industrie.

« L’essentiel, c’est que le gouvernement fédéral montre qu’il n’a pas fini d’enquêter sur le cannabis, pas de poursuivre le cannabis », a déclaré l’avocat de la Californie Matt Kumin après avoir lu l’assignation.

Parmi les révélations: L’enquête se concentre en partie sur les relations de Weedmaps avec des sociétés de cannabis californiennes autorisées et apparemment illicites.

Weedmaps, dont le siège est à Irvine, en Californie, est un site Web populaire parmi les consommateurs qui cherchent à trouver des détaillants de marijuana à travers le monde. Il facilite également les livraisons de cannabis.

La société a été critiquée par des responsables californiens au début de 2018 pour avoir fait la publicité de détaillants de marijuana illégaux, une pratique que Weedmaps a changé en janvier.

Invité à commenter l’assignation, un porte-parole de l’entreprise a écrit dans un e-mail à MJBizDaily que, «de temps en temps, Weedmaps reçoit des demandes d’informations des agences gouvernementales. Nous coopérons à ces demandes comme nous le faisons pour toutes les demandes légales. »

Weedmaps n’a pas précisé ni confirmé s’il avait soumis les documents demandés aux autorités fédérales.

L’enquête du gouvernement fédéral, qui est apparemment en cours, est menée par le procureur américain du district oriental de Californie, McGregor Scott. Le bureau de Scott a refusé de commenter MJBizDaily.

L’enjeu est de taille compte tenu de l’implication du gouvernement fédéral et des dizaines d’entreprises citées dans l’assignation.

« Vous ne présentez l’affaire qu’au grand jury pour déterminer s’il y a ou non une cause probable de renvoi des accusations criminelles. Il s’agit donc d’une enquête criminelle », a déclaré l’avocat de San Francisco, Henry Wykowski, un ancien procureur fédéral qui a travaillé avec des sociétés de cannabis en Californie pendant plus d’une décennie.

Si l’enquête aboutit à des accusations criminelles, à un procès ou même à un règlement, elle pourrait créer un précédent juridique pour le reste de l’industrie – peut-être pour les années à venir.

Mais il est également possible que l’enquête soit finalement abandonnée et qu’aucune accusation criminelle ne soit déposée.

Que se passe-t-il?

Le seul consensus parmi les quatre avocats de l’industrie différents qui ont vu l’assignation est qu’elle est si large qu’il est impossible de dire ce que recherchent les enquêteurs.

« Cela pourrait représenter un million de choses », a déclaré l’avocate californienne Jessica McElfresh.

« Ce n’est pas parce que vous obtenez une citation à comparaître que vous êtes la cible de l’enquête. Il est impossible de savoir si ces cibles sont dans Weedmaps ou si ce sont les autres entités. « 

L’assignation a été envoyée à Ghost Management Group en septembre dernier, et la société a eu cinq semaines pour remettre les documents datant de la fondation de Weedmaps en 2008.

L’assignation demande un large éventail de documents d’entreprise, notamment:

  • États financiers annuels, déclarations de revenus et informations sur les comptes bancaires.
  • Toutes les communications avec «toute personne engagée dans une activité commerciale du cannabis».
  • Détails sur la façon dont Weedmaps facilite les livraisons de marijuana.
  • Weedmaps affirme qu’elle cesserait de diffuser de la publicité pour les détaillants illégaux de cannabis.
  • Tout «transfert de quelque chose de valeur» entre Weedmaps et des fonctionnaires ou candidats à des fonctions publiques, ainsi que toutes les communications entre Weedmaps et des fonctionnaires.
  • «Tous les documents» concernant 40 sociétés de marijuana identifiées dans l’assignation.
  • Toutes les communications et accords avec neuf entreprises d’investissement spécifiques ainsi qu’avec des investisseurs potentiels.

C’est un petit échantillon des informations demandées par l’avocat américain.

Mais c’est un indicateur que toute entreprise ou individu qui fait affaire avec Weedmaps pourrait être sous le microscope des procureurs fédéraux.

Pour les dirigeants californiens de la marijuana qui se souviennent des actions en justice liées à la marijuana intentées par l’ancien procureur américain de la Californie, Melinda Haag, l’idée d’être visé par des procureurs fédéraux pourrait être effrayante.

«N’avez-vous jamais entendu la blague que racontent les procureurs? « Je peux obtenir un grand jury pour inculper un sandwich au jambon si je le voulais? » C’est empilé contre l’individu « , a déclaré Wykowski.

Sur les quatre bureaux d’avocats américains en Californie, le district oriental à tendance conservatrice est celui auquel Wykowski s’attendrait le plus à une attaque sérieuse contre l’industrie du cannabis ou contre une entreprise comme Weedmaps.

Mais Scott, l’avocat américain dont le bureau a délivré l’assignation, a indiqué que ses priorités concernant le secteur du cannabis ne sont pas les entreprises agréées par l’État qui respectent la loi, mais plutôt les acteurs illicites se livrant au «trafic entre États, au crime organisé et (à la culture de marijuana»). sur) les terres publiques fédérales.

Qui a été identifié?

Comme indiqué initialement, la citation à comparaître a demandé des informations à Weedmaps sur des dizaines de sociétés avec lesquelles elle a traité au fil des ans, y compris CannaCraft, basée à Santa Rosa et Terra Tech Corp. à Irvine (cette dernière a été renommée Onyx Group Holdings après une fusion en février).

La citation à comparaître exige «tous les documents liés à» au moins 40 entités commerciales différentes et 17 personnes avec lesquelles Weedmaps a apparemment travaillé dans une certaine mesure.

Sur les 40 entreprises, au moins 27 possèdent au moins une licence commerciale d’État valide pour la marijuana, selon les registres gouvernementaux. La majorité d’entre eux sont des détaillants agréés, par opposition aux marques ou à d’autres types d’entreprises.

Les 13 autres sociétés sont apparemment des entreprises de marijuana illégales ou sans licence, ce qui complique encore la situation pour les avocats de l’industrie essayant de déchiffrer l’intention de l’assignation.

Certaines des sociétés légales et agréées identifiées comprennent:

  • California Green Cross (licence de livraison à Sacramento).
  • Cannabis connecté (licences pour six détaillants à Long Beach, Sacramento, San Francisco, Santa Ana et Stockton).
  • DEC Medical Group (licences de vente au détail et de distribution à Los Angeles).
  • Desert’s Finest (licence de micro-entreprise à Desert Hot Springs).
  • East Bay Therapeutics, (trois licences à Emeryville – vitrine, service de livraison et événement).
  • Flav, anciennement connu sous le nom de FlavRX, qui opère actuellement en tant que société de chanvre CBD et ne détient aucun permis de marijuana de l’État de Californie.
  • Le Green Valley Collective, Purple Heart Compassionate et le Wellness Earth Energy Dispensary, qui, ensemble, font affaire sous le nom de «Project Cannabis» (licences de vente au détail à Los Angeles, North Hollywood et Studio City).
  • Golden State Greens Point Loma (licences de vente au détail et de distribution à San Diego).
  • Horizon Collective (licence commerciale à Sacramento).
  • Kushagram (licence de livraison à Oakland).
  • L.A. Cannabis Co. (trois licences de vente au détail à Los Angeles).
  • MMD Long Beach (licence de vente au détail à Long Beach).
  • Puffy Delivery (licences de vente au détail à Palm Springs, Santa Ana et Vista et un permis de distribution à Santa Ana).
  • South Coast Safe Access (licence de vente au détail à Santa Ana).
  • Le L.B. Collectif (licence commerciale à Long Beach).
  • The OG Collective (licence de vente au détail à Cathedral City).
  • Urbn Leaf (quatre licences de vente au détail à Bay Park, Grover Beach, San Ysidro et Seaside).

L’assignation demande également des informations sur DICA Distribution – une entreprise disparue à West Sacramento, en Californie, lancée par les dirigeants de Weedmaps Doug Francis et Chris Beals – et West Coast Cure, un fabricant agréé par l’État qui prévoyait autrefois de faire équipe avec DICA.

On cite également plusieurs sociétés qui auraient pu opérer à un moment donné sans licence, en tant que marques ou détaillants illégaux. Certains pourraient également avoir été auparavant des collectifs médicaux légaux qui ont fermé leurs portes après la suppression du modèle collectif en janvier 2019 en vertu de la loi de l’État de Californie.

Dans le cas de ces sociétés, aucun permis d’exploitation de cannabis n’est enregistré dans les bases de données des licences d’État du Bureau of Cannabis Control, du Department of Public Health ou du Department of Food and Agriculture.

Beaucoup, cependant, ont été enregistrés auprès du secrétaire d’État de Californie en tant qu’entités commerciales ou à but non lucratif.

Certaines de ces sociétés comprennent:

  • Green Mile Collective, qui était autrefois un organisme sans but lucratif enregistré à North Hollywood, mais qui est maintenant répertorié comme suspendu.
  • South Bay CRC, abréviation de South Bay Compassionate Relief Collective, qui était autrefois un collectif de marijuana à but non lucratif enregistré à San Jose, mais est actuellement répertorié comme suspendu.
  • The Church of Modern Medicine, un organisme à but non lucratif enregistré basé à Colfax qui semble avoir été à un moment donné un dispensaire en activité, sur la base de plusieurs critiques en ligne. Aucune autre information n’a pu être trouvée.
  • The High Church, un organisme à but non lucratif enregistré basé à Fallbrook qui annonce plusieurs emplacements dans le sud de la Californie et opère apparemment comme un détaillant de marijuana médicale.

MJBizDaily a tenté de joindre les 40 sociétés identifiées dans l’assignation, mais n’a réussi à en contacter que 17.

La plupart des 17 personnes atteintes ont refusé de commenter.

Les 23 autres n’ont pas répondu aux appels téléphoniques et aux courriels ou n’avaient pas de coordonnées disponibles.

Beaucoup de ceux qui ont été atteints – même s’ils ont refusé de commenter – ont dit qu’ils n’étaient pas au courant jusqu’à ce qu’ils soient contactés par MJBizDaily que leurs communications avec Weedmaps auraient pu être confiées à des enquêteurs fédéraux.

« C’était la première fois que j’en entendais parler », a déclaré Adam Knopf, un cadre de Golden State Greens Point Loma, l’un des détaillants légaux identifiés dans l’assignation.

Apprendre que son entreprise était inscrite sur la citation à comparaître était «déchirant», a déclaré Knopf, considérant tous les problèmes que son entreprise et d’autres ont rencontrés pour obtenir – et conserver – leurs licences légales en Californie.

Knopf a déclaré qu’il n’avait rien entendu directement du bureau du procureur américain, ni aucune des autres sociétés contactées par MJBizDaily.

Sam Shtockmaster, un partenaire de Desert’s Finest, a déclaré que la nouvelle que son entreprise avait été identifiée dans la citation à comparaître a été « un choc ».

« Personne ne nous l’a même fait savoir », a déclaré Shtockmaster.

Il a confirmé que Desert’s Finest a régulièrement payé Weedmaps pour des services publicitaires à un taux actuel de 20 000 $ par mois, mais a déclaré que c’était la seule connexion de son entreprise à Weedmaps.

« Il y a des opérations qui paient plus de 20 000 $ par mois en espèces à Weedmaps, donc je ne comprends pas » pourquoi Desert’s Finest serait nommé dans la citation à comparaître, a déclaré Shtockmaster.

« Quoi qu’il en soit, nous le saurons bientôt, je suppose. »

Expédition de pêche ou crime en col blanc?

Wykowski a qualifié la citation à comparaître d ‘ »expédition de pêche » et a déclaré que s’il représentait Weedmaps, il aurait repoussé au moins les exigences de la citation à comparaître.

« Ils jettent un filet très large ici, et nous devrons simplement voir comment cela se passe », a déclaré Wykowski. «(La citation à comparaître) semble se concentrer sur la tenue des dossiers et les affaires financières, de sorte que graviterait vers un type d’infraction fiscale ou financière.

« Mais à ce stade du jeu, ce n’est vraiment que de la spéculation », a-t-il souligné.

Kumin et d’autres avocats ne voient pas la citation à comparaître suggérant une attaque globale du secteur par le gouvernement fédéral, étant donné que le ministère de la Justice a adopté une approche non interventionniste envers les sociétés juridiques d’État au cours des dernières années.

Mais, a déclaré Kumin, il est possible que le DOJ veuille donner l’exemple d’une personne ou d’une entreprise.

Tous les avocats consultés pour cette histoire ont convenu que toute tentative de deviner ce qui pourrait venir du MJ ne serait que cela – une conjecture.

Suivre l’argent

Il y a des signes de la citation à comparaître que l’enquête est peut-être axée sur le crime en col blanc:

  • Le procureur qui a signé l’assignation, Matthew Segal, est le chef de l’Unité des poursuites spéciales, qui cible – entre autres délits – le blanchiment d’argent, la corruption publique, l’évasion fiscale et les délits informatiques fédéraux.
  • La citation à comparaître identifie plusieurs personnes qui déposent régulièrement des paiements mensuels en espèces à Weedmaps en échange de services publicitaires, selon au moins quatre des sociétés identifiées dans le document. Ces personnes ont également rempli des documents de facturation et signé leurs noms, ont indiqué plusieurs sociétés.

Cela suggère que le bureau de l’avocat des États-Unis examine la trace du papier financier de Weedmaps au-delà de ce qui est demandé dans l’assignation.

Par exemple, Joshua Plummer – qui est identifié à côté de Flav dans l’assignation – était un «chauffeur-livreur qui apporterait les paiements de factures mensuelles à Weedmaps», selon l’avocat de la société.

Et Knopf des Golden State Greens a déclaré que deux noms figurant à côté de son entreprise dans la citation à comparaître – Alex Leon et Heidi Rising – étaient des travailleurs de niveau intermédiaire qui déposaient parfois des paiements mensuels au siège de Weedmaps.

Après que Leon et Rising aient livré les paiements, Knopf a déclaré que Weedmaps leur avait demandé de remplir des documents qui ressemblent aux formulaires requis par les banques lorsqu’un dépôt en espèces de plus de 10000 $ est effectué.

Knopf a déclaré que le paiement mensuel actuel des Golden State Greens à Weedmaps était de 12 000 $, et que les documents de facturation étaient la seule raison à laquelle il pouvait penser que Leon et Rising étaient identifiés dans l’assignation.

Des temps incertains

Bien que l’obscurité entoure la citation à comparaître de Weedmaps, l’avocat basé à Denver, Sean McAllister, pense qu’une chose est claire: Weedmaps a mis une cible sur son dos pour son refus passé de retirer les détaillants de marijuana non autorisés de son site.

La société a modifié sa politique en janvier et exige désormais que tous les détaillants qui annoncent sur le site soumettent un numéro de licence d’État.

Mais cela s’avérera-t-il trop peu, trop tard?

McAllister, qui a dit qu’il représente deux investisseurs identifiés dans la citation à comparaître, a souligné « qu’il y a beaucoup d’accusations (criminelles) potentielles » qui pourraient découler d’une citation à comparaître comme celle que Weedmaps a reçue.

« Cela ne pourrait être que la pointe de l’iceberg », a-t-il déclaré.

John Schroyer est joignable à [email protected]


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